Un rôle inconnu du sodium dans le cerveau
Le principal constituant chimique du sel de table, le sodium, est le commutateur unique d’un important récepteur de neurotransmetteur du cerveau, ont découvert des chercheurs québécois de l’Université McGill.

Ce récepteur kaïnate est essentiel au fonctionnement normal du cerveau et est mis en cause dans de nombreuses affections, comme l’épilepsie et la douleur neuropathique.

Le saviez-vous?

Le sodium est nécessaire à l’homme pour maintenir l’équilibre hydrique (eau) de l’organisme. Il est également nécessaire pour le fonctionnement des muscles et des nerfs. Trop de sodium peut endommager les reins et augmenter les risques d’hypertension artérielle.

Les travaux du Pr Derek Bowie et de ses collègues du Département de pharmacologie et thérapeutique offrent une nouvelle compréhension de la transmission de l’information par le cerveau. Ils mettent en lumière une nouvelle cible pour le développement de médicaments.

Le rôle du récepteur kaïnate

L’équilibre de l’activité du récepteur kaïnate est important pour la préservation des fonctions cérébrales. Comme l’activité de ce récepteur est reconnue comme excessive chez les personnes atteintes d’épilepsie, les chercheurs pensent que les médicaments capables de freiner cette activité pourraient être bénéfiques.

Depuis des décennies, les spécialistes croyaient que le commutateur de tous les récepteurs cérébraux se trouve sur le site de fixation du neurotransmetteur. Cependant, nous avons trouvé un site distinct qui lie les atomes de sodium et contrôle l’activation et l’inactivation des récepteurs kaïnates.— Pr Derek Bowie

Comme le commutateur sodique est propre aux récepteurs kaïnates, les médicaments conçus pour le stimuler ne devraient agir nulle part ailleurs dans le cerveau. La connaissance de cette particularité pourrait se révéler importante, car les médicaments agissent souvent sur de nombreux sites en plus de ceux qu’ils sont censés cibler, ce qui peut mener à des effets indésirables.

Ces effets constituent l’un des plus importants enjeux de la médecine moderne.

Maintenant que nous savons comment stimuler les récepteurs kaïnates, nous devrions être en mesure de concevoir des médicaments qui peuvent essentiellement les désactiver.— Pr Derek Bowie

Le détail de ces travaux est publié dans la revue Nature Structural & Molecular Biology.

Le saviez-vous?

Le sodium est le sixième élément le plus abondant dans la croûte terrestre. Le sodium est, après le chlore, le deuxième élément le plus abondant présent dans l’eau des océans.

 


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